Merkury wciąż się kurczy

Merkury jest uważany za palący, jałowy krajobraz, który dosłownie stopiłby ci twarz, gdybyś stał na nim w pełnym słońcu. Naukowcy od dawna wiedzą jednak, że kurczy się on… ponieważ jest zimny. Nowe badania oparte na wyraźnych cechach geograficznych Merkurego sugerują, że może to trwać nawet dzisiaj.

Fakt, że najgorętsza planeta w Układzie Słonecznym może kurczyć się z powodu zimna, może wydawać się sprzeczny z intuicją, ale tak nie jest. Tak, powierzchnia Merkurego wrze. Ale jego wnętrze już nie. Duża część ciepła, które uderza w powierzchnię, jest wypromieniowywana jako światło, a materiał, z którego wykonana jest planeta, nie jest doskonałym przewodnikiem ciepła. W związku z tym ciepło ze Słońca niekoniecznie dociera aż do jądra Merkurego. Jednak ciepło, które początkowo znajdowało się w jądrze, nadal powoli wypromieniowuje. Chemia w szkole średniej uczy, że gdy temperatura spada, zmniejsza się objętość. Dotyczy to zarówno planet, jak i balonów. Tak więc, gdy temperatura wnętrza Merkurego spada, jego objętość maleje – innymi słowy, kurczy się. Naukowcy wiedzą o tym od dziesięcioleci. Jednak toczy się debata na temat tego, czy proces ten nadal trwa.

Debatę podsyciła cecha geologiczna zwana “uskokiem naporowym”. Występują one również na Ziemi, gdy jeden kawałek terenu zostaje przesunięty nad inny. Zazwyczaj skutkują one inną cechą geologiczną znaną jako skarpa lobatowa, zbocze przypominające rampę, które może trwać przez setki kilometrów na powierzchni Merkurego. Dostrzeżenie tych cech geologicznych jest pomocne w zrozumieniu, że Merkury skurczył się – o około 7 km według najlepszych szacunków opartych na danych pobranych z MESSENGER, jednej z wcześniejszych sond wysłanych w celu zbadania planety. Jednak same cechy nie dają zbyt wiele wglądu w to, jak długo trwa ten proces.

Podobnie jak w przypadku wielu innych ciał pozbawionych atmosfery w całym Układzie Słonecznym, jednym ze sposobów datowania cech geologicznych jest ocena liczby kraterów znajdujących się nad nimi. Istnieje ogólna zgoda co do częstotliwości uderzeń asteroid w całym Układzie Słonecznym. Jednak częstotliwość ta zmieniała się znacznie w czasie i niekoniecznie jest najlepszym sposobem datowania tych cech geologicznych.

Pierwotne obliczenia wskazywały, że skarpy mają około 3 miliardów lat; nie jest jednak jasne, czy wszystkie skarpy powstały w tym samym czasie, czy też niektóre powstały wcześniej niż inne. Aby odpowiedzieć na to pytanie (a tym samym uzyskać przybliżoną odpowiedź na pytanie, czy Merkury nadal się kurczy, czy nie), doktorant Ben Man z Open University zwrócił się do innej cechy geologicznej – “graben”.

W naukach planetarnych graben to pas ziemi pomiędzy dwiema równoległymi liniami uskoków. Są one znacznie mniejsze niż powyższe cechy – mierzą tylko około kilometra szerokości i 100 m głębokości. Można je jednak wykorzystać do dokładniejszego datowania zjawisk ze względu na jeszcze jedną cechę geologiczną – ogrody uderzeniowe. Zamiast mierzyć liczbę kraterów nakładających się na obiekt geologiczny, impact gardening mierzy rozmycie obiektów na danym obszarze. Zakłada się, że rozmycie jest spowodowane pyłem, który został wzniesiony w wyniku uderzeń. Im bardziej rozmyte są linie danego obiektu, tym więcej pyłu zostało na nie naniesione i tym starszy był dany obiekt.

Po przeanalizowaniu 48 skarp z tymi cechami grabenów, pan Man ustalił, że ich średni wiek wynosił około 300 milionów lat. To prawie mgnienie oka w kategoriach geologicznych. A ponieważ te graby dowodzą, że Merkury rzeczywiście się kurczy, wydaje się całkiem jasne, że planeta nadal to robi, przynajmniej w geologicznej skali czasu.

Nikt nie jest pewien, kiedy ludzkość będzie w stanie doświadczyć “trzęsienia Merkurego”. Jednak najbliższa Słońcu planeta zyskuje ostatnio coraz większą uwagę, a sonda BeppiColombo wystartowała w 2018 roku i ostatecznie osiągnęła orbitę wokół Merkurego w 2025 roku. Większość danych z tych i innych badań próbujących określić dynamikę geologiczną Merkurego pochodzi z MESSENGER sprzed ponad dziesięciu lat. BeppiColombo będzie w stanie zebrać dane o znacznie wyższej jakości niż MESSENGER, co może doprowadzić do jeszcze lepszego poznania tej planety ekstremów.

Po przeanalizowaniu 48 skarp z tymi cechami grabenów, Man ustalił, że ich średni wiek wynosił około 300 milionów lat. To prawie mgnienie oka w kategoriach geologicznych. A ponieważ te graby dowodzą, że Merkury rzeczywiście się kurczy, wydaje się całkiem jasne, że planeta nadal to robi, przynajmniej w geologicznej skali czasu.

Nikt nie jest pewien, kiedy ludzkość będzie w stanie doświadczyć “trzęsienia Merkurego”. Jednak najbliższa Słońcu planeta zyskuje ostatnio coraz większą uwagę, a sonda BeppiColombo wystartowała w 2018 roku i ostatecznie osiągnęła orbitę wokół Merkurego w 2025 roku. Większość danych z tych i innych badań próbujących określić dynamikę geologiczną Merkurego pochodzi z MESSENGER sprzed ponad dziesięciu lat. BeppiColombo będzie w stanie zebrać dane o znacznie wyższej jakości niż MESSENGER, co może doprowadzić do jeszcze lepszego poznania tej planety ekstremów.

______________________
Spodobał Ci się wpis ? To postaw kawę Postaw mi kawę na buycoffee.to


Zostań Patronem !

_______________________
Informacje bezpośrednio na Twoją skrzynkę mailową